Lo que deberías saber sobre los incendios en Australia

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Desde septiembre, 7 millones de hectáreas en Australia se han quemado en una de las peores temporadas de incendios del país. Los incendios han matado al menos a 27 personas y destruyó casi 2.000 viviendas. Las llamas se volvieron naranjas e hicieron que respirar el aire en Sydney fuera tan malo como fumar 37 cigarrillos.

Esos son solo los impactos para las personas. La destrucción de la tierra y la biodiversidad del país es más difícil de comprender. Se estima que se han perdido mil millones de animales, y los científicos temen el daño a largo plazo a muchos ecosistemas sensibles.

Aunque la lluvia trajo a los bomberos un ligero respiro el miércoles, la AP informa que se espera que las condiciones cálidas y ventosas que mantendrán los incendios encendidos regresen más adelante esta semana.

Es un desastre que es particularmente siniestro: en un mundo en calentamiento, los eventos extremos de fuego como este solo serán más propensos a ocurrir.

Esto es lo que todos deberían saber sobre la crisis que se vive.

1) Ola de calor récord

Los incendios se concentran a lo largo de la costa sureste de Australia, en los estados de Nueva Gales del Sur y Victoria. El sureste es el más gravemente afectado, pero los incendios también han afectado a todos los estados y territorios australianos esta temporada.

Mapa de incendios de siete días de la NASA Fire Information for Resource Management System, tomado el 8 de enero de 2020
Los incendios están ardiendo en toda Australia, pero los incendios forestales más grandes se encuentran en el sureste, como se ve en este mapa satelital de incendios de la NASA del 8 de enero en los últimos siete días.
 NASA

Los incendios comenzaron de varias maneras: algunos por un rayo, algunos por acciones humanas, incluido un incendio provocado. Sin embargo, son las condiciones climáticas las que proporcionan suficiente combustible para que los incendios crezcan y se propaguen.

Antes de que se encendieran los incendios, Australia ya estaba soportando el año más caluroso y más seco registrado. Es verano en el hemisferio sur, y el calor sigue subiendo.

Durante el fin de semana, Sydney experimentó su temperatura más alta registrada. También lo hizo la capital de Australia, Canberra. Y las temperaturas de tres dígitos continúan horneando enormes franjas del país.

Gran parte del calor severo estuvo acompañado por fuertes vientos en gran parte de Australia, lo que exacerba los riesgos de incendio y propaga las llamas. Durante el fin de semana, el viento sopló hasta 130 km/h, avivó las llamas y empujó el humo sobre las principales ciudades.

“La intensidad y el tamaño de los incendios forestales en algunas áreas ha llevado a la creación de sus propios sistemas climáticos” , informa la Cruz Roja , “generando nubes de pirocumulonimbos, atrapando calor y generando fuertes vientos y rayos, lo que a su vez provocó más incendios”.

Las altas temperaturas, el clima seco y los incendios forestales no son inusuales en esta época del año. Pero la gravedad y la persistencia continua de estas condiciones de fuego son alarmantes y se ajustan al patrón de lo que los científicos esperan a medida que cambia el clima.

2) Cambio climático y variabilidad climática.

Las altas temperaturas de este verano y los incendios posteriores están relacionados con el cambio climático, que impulsa las tendencias de calentamiento a largo plazo y hace que este tipo de eventos sea más severo. Australia también se enfrenta a una grave sequía, provocada por tres inviernos seguidos con muy poca precipitación. Con condiciones de sequía, hay menos humedad que se evapora en el calor, un fenómeno que generalmente tiene un efecto de enfriamiento.

Pero la geografía del país también es un factor, así como la desafortunada alineación de algunos patrones climáticos a corto plazo.

Una señal de que se avecinaba una gran ola de calor era que el Dipolo del Océano Índico, el ciclo del gradiente de temperatura entre las partes oriental y occidental del Océano Índico, estaba en su fase positiva en 2019. Eso condujo a mucha menos lluvia sobre Australia como vientos predominantes, empujando la humedad acumulada sobre el Océano Índico lejos del continente en la primavera.

Otra campana de alarma fue el modo anular del sur. Esto describe el movimiento del cinturón circular de viento alrededor de la Antártida a medida que se desplaza hacia el norte o el sur. Está en su fase negativa en este momento, trayendo condiciones secas a Australia.

Y aunque las lluvias monzónicas anuales de Australia en la parte norte del país dieron un golpe devastador en febrero, causando inundaciones peligrosas en el estado de Queensland, también se retrasaron este año. Eso permitió que se acumulara más calor en la parte central del país.

“Así que sucedieron muchas cosas en términos de variabilidad climática natural para que esta temporada sea bastante calurosa”, explicó Perkins-Kirkpatrick, profesor titular del Centro de Investigación sobre Cambio Climático de la Universidad de Nueva Gales del Sur, Sydney.

Australia experimentó un comienzo horrible en su temporada de incendios, que según los científicos comenzó antes y es más extrema debido a una sequía prolongada y los efectos del cambio climático. 
Saeed Khan / AFP a través de Getty Images

3) La tendencia se agranda

Los incendios forestales son una parte natural del ecosistema en Australia. Muchas plantas y otros organismos incluso dependen de los incendios regulares para germinar, reciclar nutrientes y eliminar la descomposición.

Dicho esto, el clima se está volviendo más cálido debido a las actividades humanas. Y ese calor adicional aumenta la probabilidad de incendios.

“El clima de Australia se ha calentado un poco más de 1 ° C desde 1910, lo que ha llevado a un aumento en la frecuencia de los eventos de calor extremo”, según el informe del Estado del Clima de 2018 de la Oficina Australiana de Meteorología. Esto también ha provocado más precipitaciones en el norte de Australia, pero menos en el sureste, donde vive la mayoría de los australianos y donde se están quemando algunos de los incendios más intensos.

La combinación del aumento del calor y el clima más seco ha convertido la vegetación en yesca, dejando árboles, arbustos y césped listos para encenderse cerca de algunas de las partes más densamente pobladas del país. “Ha habido un aumento a largo plazo en el clima extremo de incendios, y en la duración de la temporada de incendios, en grandes partes de Australia”, según el informe climático.

Es posible que estos incendios no sean 100% atribuibles al cambio climático. Pero puede mirarlos y, al menos, ver una visión del futuro: los científicos esperan ver incendios forestales más extremos en Australia en la última parte de este siglo.

Josie Kerr y Ellie se vieron obligados a evacuar su hogar en Mallacoota.
 Justin McManus / The Age / Fairfax Media a través de Getty Images

4) Mmillones de plantas y animales están en peligro

Australia es uno de los grandes puntos críticos de biodiversidad en el mundo. El continente isleño estuvo aislado del resto del mundo durante millones de años, lo que permitió que la evolución tomara caminos nuevos y extraños, y hasta hace poco, con poca influencia humana.

Alrededor de 244 especies de mamíferos se encuentran solo en Australia. Antes de los incendios, su gran diversidad de vida ya estaba amenazada debido a las especies invasoras, la destrucción del hábitat y el cambio climático, según la agencia de investigación científica de Australia, CSIRO . Ahora, los ecologistas temen graves consecuencias ecológicas por la quema de tanta tierra a la vez.

“Todo el concepto de un ecosistema se trata de conectividad”, dice Manu Saunders, ecologista de la Universidad de Nueva Inglaterra en Australia. “En bosques enteros hay millones de individuos y cientos de especies diferentes en esos bosques que dependen unos de otros. Y si pierdes uno, es como un eslabón en una cadena, entonces pierdes los otros a los que está conectado ”.

La pérdida aquí es casi difícil de comprender. Ahora se estima que la asombrosa cifra de mil millones de animales está muerta, aunque hay mucha incertidumbre en esa cifra.

Muchos animales salvajes y algunos animales de granja han sido asesinados directamente por las llamas. Podemos ver la evidencia con nuestros propios ojos: imágenes angustiantes de canguros y koalas quemados, y videos de animales muertos a los lados de las carreteras, han circulado en línea durante la semana pasada.

Sam Mitchell, dueño del Kangaroo Island Wildlife Park, lleva un koala y un canguro muertos a una fosa común el 8 de enero de 2020.
 Lisa Maree Williams / Getty Images

Otros animales no se han quemado vivos, pero se han enfrentado a la muerte debido a la destrucción de su entorno natural, del que dependen para alimentarse y refugiarse.

Inicialmente, el número de animales muertos fue de 480 millones, una estimación que provino de Chris Dickman, un experto en biodiversidad de la Universidad de Sydney, la semana pasada. La verdad es que es difícil para cualquiera saber el impacto preciso de los incendios en esta etapa, sobre todo porque muchos animales que sobreviven a las llamas probablemente morirán más tarde debido a la falta de alimentos, agua y refugio.

Independientemente de los números exactos, esta es una crisis para la biodiversidad en Australia, que es el hogar de algunos de los animales más distintivos de la Tierra, como los marsupiales.

Pero no se trata solo de animales carismáticos como los koalas (de los cuales alrededor de 8,000 han muerto, mientras que otros están desesperados por agua). Incluso la pérdida de insectos es importante. “Los invertebrados son absolutamente críticos para la función del ecosistema”, recuerda Saunders. Y también están en peligro. “Ellos son los que construyen ecosistemas desde cero. Descomponen la materia en descomposición, airean el suelo, polinizan las plantas, que luego crean los bosques. Los invertebrados son los que están estructurando esos sistemas, a pesar de que pueden ser invisibles, o no pensamos demasiado en ellos “.

5) Mucho humo

Donde hay fuego, bueno, ya sabes …

Una vista aérea de los incendios forestales East Gippsland el 2 de enero de 2020.
 Dale Appleton / DELWP a través de AP

Humo: es difícil exagerar cuánto humo se ha creado. Compare la imagen satelital Landsat de la NASA a la izquierda de la costa sureste el 24 de julio de 2019, con la misma región el día de Año Nuevo, durante algunos de los incendios más intensos de esta temporada:

El satélite Landsat de la NASA capturó el espeso humo de los incendios de Australia en la costa sureste del país.NASA y NASA

El humo es tan abundante que NOAA informa que está “en el proceso de circunnavegar el planeta”, apareciendo en América del Sur después de ser empujado allí por el viento.

El humo es un peligro en sí mismo. Es un contaminante irritante que exacerba las enfermedades respiratorias y los problemas cardíacos. Las partículas finas del humo y el hollín pueden ser más pequeñas que 2.5 micrómetros, lo suficientemente pequeñas como para alojarse en las grietas de los pulmones y pasar al torrente sanguíneo.

“La mayor amenaza para la salud del humo proviene de partículas finas”, explica la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU . “Estas partículas microscópicas pueden ingresar a los ojos y al sistema respiratorio, donde pueden causar problemas de salud como ardor en los ojos, secreción nasal y enfermedades como la bronquitis. Las partículas finas también pueden agravar las enfermedades crónicas del corazón y los pulmones, e incluso están relacionadas con muertes prematuras en personas con estas afecciones “.

6) La respuesta del gobierno no ha sido inspiradora

El ritmo de destrucción de la vida silvestre de Australia es sorprendente. Miles de personas también están sufriendo. Se han declarado estados de emergencia en Nueva Gales del Sur y Victoria, y se ha convocado a las tropas de reserva del ejército para ayudar en los esfuerzos de recuperación. La fuerza de extinción de incendios de Australia está compuesta en gran parte por voluntarios, muchos de los cuales han tenido que renunciar a semanas de trabajo en sus trabajos habituales para combatir los incendios.

Su trabajo ha sido muy difícil. “El ritmo al que se han extendido los incendios forestales y el fuerte humo posterior han dificultado el acceso y la evacuación de algunas comunidades a los servicios de emergencia, lo que a veces obliga a los residentes a huir a las playas y otros cuerpos de agua para evitar el impacto y esperar el rescate”, dijo el Rojo. Informes cruzados. En un caso, 4,000 personas en Mallacoota, Victoria, se dirigieron a la playa para ser rescatadas. La carretera principal que conducía a su ciudad había sido cerrada.

“El suministro de energía, combustible y alimentos se ha visto gravemente interrumpido en algunas comunidades y el cierre de carreteras ha sido común”, continúa la Cruz Roja. “Esto ha provocado que algunas comunidades estén aisladas o solo sean accesibles por aire o mar (cuando las condiciones de humo lo permitan)”.

El Departamento de Defensa de Australia evacua a las familias en Omeo, Victoria, el 4 de enero de 2020.
 Cabo Nicole Dorrett / ADF vía AP
Las familias son evacuadas por vía aérea desde el aeropuerto de Mallacoota, el 5 de enero de 2020.
 Fairfax Media a través de Getty Images

El gobierno de Australia creó una nueva Agencia Nacional de Recuperación de Bushfire para ayudar a financiar el alivio de incendios y los pagos autorizados a los bomberos voluntarios, algunos de los cuales ahora han pasado meses de servicio.

Sin embargo, los líderes electos de Australia se han mostrado reacios a enfrentar las contribuciones del país al cambio climático, un factor importante en los incendios forestales. Australia es el mayor exportador mundial de carbón y los dos principales partidos de Australia están buscando el apoyo de la poderosa industria minera del país. El primer ministro Scott Morrison, en particular, se ha negado a conectar los puntos entre la dependencia de Australia del carbón, sus emisiones de gases de efecto invernadero, los incendios en curso y las consecuencias para los australianos.

Más allá de la destrucción de los incendios forestales, los australianos enfrentan otros riesgos para su bienestar. El estrés extremo de perder hogares, medios de vida, mascotas y propiedades puede ser difícil de manejar. Como siempre en un desastre natural, la salud mental es una preocupación. Después de un desastre mayor, los estudios encuentran un aumento del 5 al 15 por ciento en la incidencia de problemas de salud mental entre los sobrevivientes. Eso significa que los impactos de estos incendios devastadores persistirán mucho después de que se apaguen las últimas brasas.

7) puedes ayudar

Redacción

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