Qué es el mercurio y por qué es tan peligrosa la intoxicación con ese elemento

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Mercurio
La muerte de Agustina y la intoxicación de sus hermanos y primos generó alarma en los berazateguenses.

El mercurio es quizá el elemento químico más curioso para los científicos. Ello debido a que es el único metal líquido, algo que llama poderosamente la atención. Es un líquido grisáceo que se utiliza en los termómetros por su coeficiente de dilatación constante desde cero a trescientos grados.

¿Qué significa lo de «coeficiente de dilatación»?; a medida que aumenta la temperatura sobre el mercurio, éste aumenta de volumen y este aumento de volumen es constante. Ha sido un material muy preciso (hasta ahora el más preciso) para medir la temperatura.

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Pero ello no nos dice nada sobre su toxicidad. Sin embargo, es un veneno, aunque todo depende de las cantidades: puede curar o puede matar. Es necesario prevenir y saber que puede se muy beneficioso o muy perjudicial para la salud de los seres humanos.

¿Donde está el mercurio?

El mercurio suele encontrarse en las minas. Los mineros lo han consumido por vía oral durante años, algo que no afecta a la salud: Ello significa que sí es un tóxico, pero depende de qué condiciones, cómo y por qué.

La vía principal de intoxicación es la inhalatoria y, dependiendo de qué compuestos forme, también por la vía alimentaria. No es lo mismo el mercurio líquido, con su densidad tan elevada, que los compuestos que puede formar. Como tal elemento, por la vía oral la toxicidad es mínima. Sin embargo, el gran problema está en sus vapores.

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Características

El mercurio en vapor tiene una volatilidad importante, que puede pasar al estado gaseoso con facilidad, incluso a temperatura ambiente. Es frecuente que los niños (como el caso de Agustina, sus hermanos y primos) se intoxiquen cuando un termómetro se rompe: el mercurio se desparrama con facilidad.

Otra de las características del mercurio es su «gran tensión superficial». Esto significa que al romperse, se forman gotas pequeñas con una enorme superficie de contacto con la atmósfera. Al estar tan dividido tiene un poder de formar vapores todavía mayor. Si se está en un baño, en una superficie pequeña, sin ventilación, el vapor que ahí se acumula puede llegar a intoxicar, sobre todo a niños.

Todos los tóxicos tienen un límite por encima del cual se consideran peligrosos y hasta ese límite, tolerables. Es decir que el organismo podría eliminarlos sin dejar efectos en el cuerpo. Respecto del mercurio, el límite de peligrosidad que marca la Organización Mundial de la Salud (OMS) es 15 microgramos de mercurio en sangre.

¿Los seres humanos tenemos mercurio en el cuerpo?

No. El mercurio no es un metal que habitualmente esté en nuestro organismo. Está porque nos alimentamos y porque lo respiramos, pero no es un elemento indispensable para el organismo.

Los señales y síntomas incluyen:

  • Dificultad para concentrarse
  • Pérdida de memoria
  • Nerviosismo, irritabilidad y ansiedad
  • Depresión e insomnia
  • Dolores de cabeza
  • Pérdida de peso y fatiga
  • Temblores, entumecimiento u hormigueo en las manos, pies o alrededor de los labios

Los niños con exposición prolongada pueden experimentar:

  • La piel de los pies y manos de color rosa
  • Descamación de la piel
  • Exceso de saliva o sed, enfermedad de las encías
  • Irritabilidad, falta de apetito
  • Mal tono muscular, calambres en las piernas
  • Hipertensión arterial, erupción